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 Slack是所谓的“独角兽”——被投资者估值为10亿美元以上的初创企业——中最杰出的公司之一。这家向企业出售即时通讯服务的公司在上个月筹得1.6亿美元风投资金,其估值由此达到了28亿美元,同时也引发了外界对所有这些“独角兽”是否货真价实的新担忧。

  该公司联合创始人兼首席执行官斯图尔特?巴特菲尔德(Stewart Butterfield)曾表示,如果投资者认为Slack值28亿美元,那么它就值28亿美元。他是对的。昨天,他又亮出了几大原因来解释,Slack是如何在成立短短一年之后变成了一家不仅仅对投资者,更是对用户来说拥有真正价值的企业——该公司用户数量仅在今年第一季度就实现了翻番,达到了每日50万人次。

  运气

  巴特菲尔德最初创立Slack时,将其定位为大型多玩家游戏开发商,不过这项业务并没有成功。“这是一个相当糟糕的定位,”昨天,在《麻省理工科技评论》举办的EmTech Digital大会上,他表示,“在还剩下500万美元资金的时候,我们停手了,投资者也没想把钱要回去。”将公司员工裁到只剩八人之后,他转向了一项全新的业务。

  “我们的时机特别好,”巴特菲尔德说,“如果是在几年前,这项业务不会有如此起色。大多数人都是在三到五年前开始使用即时通讯应用。”

  恐惧

  巴特菲尔德曾在经济上连遭打击,这让他为Slack筹集了一些近期不会用到的资金。他的父亲是一名房地产开发商,上世纪80年代,当利率飙升至18%之后,他破产了。巴特菲尔德本人在2000年遭遇了互联网危机,当时他对一家看似前景光明的公司——雷曼兄弟——做了一笔不合时宜的投资。

  所以,当经济或科技初创大环境走势下滑时,他有着敏锐的嗅觉。这就是为什么当他筹集到3亿美元资金时,他会说:“我要保留期权价值,”他就这么简单地表示,“当情况变糟糕时,存着几亿美元资金的银行是个很好的去处。”

  易用性

  电子邮件对许多人来说已经变得繁琐混乱,这种背景下,消息应用开始走到台前。不过,消息应用并不是什么新生事物,所以Slack并不需要重新开发一整套全新的通讯系统。“我们受到了IRC(意为‘网上实时聊天’,早期互联网聊天服务的基础)的直接启发”。 消息可以发送到一个频道,而不仅仅是发送给个人,频道也可以是私人的。巴特菲尔德如是表示。

  同时,Slack也精心打造了其服务,使其比其他企业即时通讯系统更便于使用——这项服务的价格是每年80美元。此外,这项服务的设计还避开了电子邮件所存在的问题。“如果你有500条Slack未读信息,这不是什么大事。”巴特菲尔德表示。可是,如果你有500封未读邮件,那你会感觉自己做不了什么其他事了。

  这种易用性也延伸到了账单上。巴特菲尔德表示,大约在Slack准备向使用其服务的客户开始收费(此前是免费使用)的前48小时,该团队发现,其中一个客户沃尔玛实验室(Wal-Mart Labs)总共有700个账户,但实际只有450人在使用。“我们决定,不使用的账户不收费。”如此一来,当有员工休假时,客户就会喜欢这种收到退款的感觉。

  更重要的是,巴特菲尔德表示,Slack也不打算将其服务推广至要求各种不同功能(如阻止对方的功能)的客户。不过,Slack已经开始组建一支应用研究团队,采用机器学习进行语言处理,从而研究从所有消息数据中创建知识库业务的可能性。

  最后一点:Slack并不打算拥抱“合弄制”(holocracy)——区别于传统企业组织结构的自组织团队管理模式,它抛弃了金字塔与等级制,但没有抛弃管理,只不过权利与管理被分散到每个人头上(译注)。“希望如此吧。”巴特菲尔德表示。虽然现在要把工作都干完要困难得多,不过公司员工队伍已经壮大到175人了,“走上《蝇王》(Lord of the Flies,是威廉·高丁发表于1954年的寓言体小说。小说讲述了一群被困在荒岛上的儿童在完全没有成人的引导下如何建立起一个脆弱的文明体系——译注)的道路似乎并不能解决问题。